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去美留学前需想清楚的八个问题

  美国留学在当下已经不再是新鲜的话题,越来越多的家庭意识到留学要趁早,那到底早到什么程度,现在有许多家长都选择让孩子从美高中读起,甚至去美国读初中以期提前适应美国的生活。然而,如今国内只有少数的学生和家长有真正明确的留学目标,如何准备和规划才可以让孩子到美国学习是个软着落的过程,成了所有留美学生家长需要思考的现实问题。下面很多问题都是有意向送自己的孩子留学美国的家长最为关心的问题。

  Q1:我的孩子应该什么时间点去留学?

  无论是申请美初、美高还是美本,基本原则是,在准备好的情况下才可以去留学。

  留学是一个挑战与风险并存的过程。但考虑到孩子教育的不可重复性,我建议家长更多地考虑风险。所以,我建议家长从下述几个方面判断孩子留学的时机是否成熟。

  英语能力

  请注意,是英语能力,而不是英语分数。这两者是有区别的。过度的应试培训让学生的英语成绩普遍高于(甚至远高于)其真实的英语水平。

  另外,对低龄留学而言,我认为阅读和写作的能力比听说更重要。因为后者是真正的环境驱动型能力:绝大部分孩子在全英语环境里浸泡一段时间后都能在听力和口语上有显著的进步,但阅读和写作能力却不是这样。

  英语能力很难评价。在应试培训已经做到极致的情况下,托福考试已经不能准确反映学生的真实英语能力。

  时间管理能力和自控能力

  自控能力特别差的孩子我们不建议出国留学。美国的教育体系强调自我管理和自我负责。这些基本能力不具备的孩子贸然留学会摔大跟斗。

  独立思考能力

  这一点往往也是国内学生缺乏的。填鸭式的应试教育天生就是独立思考的敌人。所以,孩子一旦决定留学美高,家长一定要努力呵护培养孩子的独立思考能力。缺乏独立思考能力的学生在进入美国的排名靠前的中学后会比较难受。

  上述是比较一般的讨论。在准备充分的前提下,我认为一个比较好的留学时间节点是初中毕业去美国读高中。我比较推荐的是9年级毕业升美国的9年级,既有一年的适应期,又可以感受完整的美国高中四年学业。

  在国内完成高中去美国上大学本科也可以。从录取名校的角度来看,这个选项有可能甚至不输美高。但从学生的终生发展看,我个人还是建议读美高。

  另外,因为美高申请竞争异常激烈,部分家长开始把孩子在初中阶段就送到美国的寄宿制初中就读,期望能在美高申请中占据优势。这样做时也请自行评估:孩子去了美国的初中后是否一定能取得优异的成绩?如果不,这样做会适得其反。

  Q2:我孩子录取的学校中国人很多,是否值得去?

  很多家长把“中国人多”等同于“教育质量差”。这其实是不正确的。我认为中国人多不但不是一个缺点,而且在一定的范围内也是一个优点。

  原因是,留学美高的优点很多,但其中一项主要的缺点是:学生在高中阶段的中国同学太少。而这恰恰是我们终生朋友甚至是事业伙伴的一大来源。因此比较多的高中同学对于孩子而言是一项弥足珍贵的终生资产。

  如果孩子进入了一些中国人特别少的顶尖私校,那么这个孩子一辈子的高中同学都会很少(因为文化差异和关注点不同,和别国同学的关系难以持久),这其实也是一个难以回避的缺憾。

  中国学生多,在一些学校的案例中确实都是因为中国学生需求强劲,而不是导致低质量教育的原因。加州伯克利、加州大学洛杉矶分校、密西根大学等这些大学都是中国学生多,教育质量高的范例。其实哈佛大学的某些研究生课程,例如分子生物学专业的博士项目,中国人的比例也很高。

  所以,更加理性的做法是关注学校的教育质量。这个高中每年有多少学生能录取美国前20名大学,这个高中设置有多少门AP?这些指标有助于我们了解学校的教学标准。

  另,也不必担心“中国学生多,语言环境差”。与“语言环境”直接相关的是学生的听说能力。而我们的经验显示,听说能力恰恰是最不值得我们担心的。

  Q3:我孩子录取了上海的四大名校,同时也录取了美国前20左右的美高。我应该如何取舍?

  这要看我们想通过教育获得什么?

  如果要短期的名声,可能四大更能给家长面子。如果要美本名校的录取,四大也不占明显下风。在四大读书时,学生还可以策划安排更多个性化的课外活动。因此仅考虑名校录取这一指标,四大的性价比完爆美高。

  但如果家长把眼光放长一些,不仅仅关注名校指标,而是关注学生的终生发展,关注学生在大学毕业后在美国的发展潜力,那么美高毫无疑问是有明显的优势的。

  高中阶段是可塑性极强的阶段。美高教育对学生的思辨能力、沟通能力、适应能力和自我管理能力的培养非国内高中可比。上海的“四大名校”基本还是以国内的应试教育为主。所以如果经济因素不是一个限制性因素,我个人还是推荐美高的。

  Q4:我孩子应该如何选择国内的高中课程?普通高中?AP、A-level还是IB?

  选择一个高中课程的评判依据主要有二:是否有利于录取美国大学名校,是否有利于学生的终生发展。

  国内的绝大部分国际课程基本上都已经演变成用英语进行教学的应试教育课程。这些课程对于学生的终生发展价值非常有限,所以我们就可以将决定简化为:这些高中课程是否有利于申请美国的大学名校?

  在这个情况下,我认为如果学生和家长对美国的大学申请和规划了解比较多,自我规划和实施的能力比较强,则可以直接参加国内的普高课程。这样的普高课程为学生反而提供了较高的灵活度。南外的很多学霸就是这么办的。

  反之如果家长和学生对美本申请规划知之甚少并且无法从专业机构处获得帮助,那么参加一个AP或A-level课程也不失为一个选择。因为这些学校里一般都会有基本的大学升学顾问服务。

  另外,IB课程是一个比较特殊的存在。IB课程的理念和美国的博雅教育非常接轨,对学生的思辨能力、写作能力和沟通能力有很好的培养。因此这个课程对学生的终生发展有比较显著的价值。但同时这个课程的要求也比一般的国际课程要高。需要仔细评估学生是否能适应IB课程。

  Q5:我孩子应该从什么时候开始准备托福,SSAT/SAT这些标准化考试,如何准备?

  根据我们的经验,无论是美高留学,还是美本留学,都要提前至少三年(相对入学时间)进行准备。但是,在最初的一年半时间里,不要涉及应试培训而专注于阅读。其主要原因如下:

  首先,无论是SSAT(Secondary School Admission Test)还是新SAT考试(Redesigned SAT)考试,本质上都是以阅读为核心的考试。其中的阅读理解部分很难通过短期的应试培训获得显著提高(数学、词汇和语言部分容易突击提高),但阅读部分的成绩恰恰又是美国学校最关注的。所以唯一的办法是提前进行大量的阅读,提高真正的阅读能力。

  其次,我一直建议学生应该把SSAT和SAT考试当作一个学习英语的机会,而不是目标。如果用应试的心态和方法去准备这些考试,那么训练出的技巧将很快遗忘而难以内化成可持续使用的能力。

  但如果把这些考试当作一个机会,激励自己去扩大阅读量,提高写作能力,这将不但能帮助学生获得考试高分,更重要的是,这些能力将会帮助学生在美国的学校里获得成功,并且对他们未来的职业发展产生深远和持久的积极影响。

  所以,如果是计划9升9,那么6年级升7年级的暑假就要开始进行三年倒计时准备了。大致的时间安排如下:

  请注意:一定不要太早开始进行托福和SSAT培训。对于一个初中生而言,这两项考试的难度都很高,并且语言都比较枯燥。过早地让孩子进入应试阶段只会残忍地摧残孩子对英语学习的兴趣。打个形象的比方:孩子和英语还没有始恋爱就进入结婚生子养家糊口的阶段了。

  如果是申请美国大学本科,则应试培训可以稍微整体提前4-6个月。因为高中生的年龄大,英语学习时间长,阅读能力等基本功也远比初中生要好。提前进入应试阶段,可以更早地完成标准化考试的任务,从而空出更多的时间进行课外活动或暑假课程的准备。

  Q6:我应该请外教教我孩子吗?

  很多家长对外教存有不理性的盲目崇拜。实际上,外教对于低龄段学生英语学习的作用可能远小于很多家长的期望。

  一般来说,外教对于中国学生的英语学习的作用主要在于口语交流。外教对于中国学生(尤其是阅读和写作能力处于初级阶段的学生)的阅读和写作帮助不大。关于这一点,我以前也有撰文阐释过原因。这里我再简单概括一下。

  首先,外教(尤其是英语为母语者)不能设身处地地理解(empathize)中国学生学习英语的难处。很多中国学生觉得难以理解的语法、结构和用词,对他们而言可能是司空见怪。所以,他们对于文本的解释分析难以触及中国学生的痛点。

  其次,大部分外教习惯于互动式、讨论式的教学方式。这种方式比较适合于那些英语基础比较好,需要启发思维培养思辨能力的那部分比较高级的学生。而对于那些英语能力处于初级阶段,学习重点还是语言本身的那部分学生来说,外教的效果就很一般了。

  最后,许多在中国的外教本身不具备老师的素质。他们流动性大,专业素质参差不齐。

  鉴于上述原因,我们认为在五年级之后,中国学生的阅读还是应该由中国老师来教授会比较好。

  Q7:除了私立寄宿制高中,美国的走读高中值得读吗?

  根据美国法律,持学生签证的国际学生(包括中国学生)只能就读美国的私立中学(最近部分美国公立学校也开始签发I20,学生可以凭此获得F1签证,但此类I20一般只允许学生在美一年)。

  我们大都对美国的私立寄宿制高中比较熟悉,例如Phillips Academy Andover,Lawrenceville Academy等。

  但实际上私立学校绝大部分是走读学校,并且有很多非常高质量的走读学校,例如波士顿的Roxbury Latin School,Noble and Greenough School,Winsor School和纽约的Trinity School, Horace MannSchool等。这些学校的学术水平和顶尖的寄宿中学一样好。

  但因为走读学校不提供住宿和监护服务,中国学生要通过寄宿家庭或第三方机构的住宿和监护服务才能就读,导致许多私立走读学校(尤其是高质量的,因为高质量的走读高中不缺生源,不愿意与第三方机构合作)中国学生无法就读。所以绝大部分中国学生只能选择寄宿制中学。这也一定程度上导致了寄宿制高中的录取要求因为扭曲的供求关系而水涨船高。

  如果有比较好的寄宿和监护方案,高质量的走读学校也是一个很好的选择。相比寄宿中学,他们的供求关系没有那么夸张,因而也更容易录取。

  但我们也需要注意,走读中学的课外活动没有寄宿制中学那么丰富,学生之间以及师生之间的关系纽带也没有在寄宿中学那么紧密。但走读中学有着寄宿中学不具备的灵活性。例如周末可以自由安排个性化的课外活动或科研项目,这些优势都是寄宿中学不具备的。

  所以,我个人的建议是,如果有非常专业的、具备学术辅导和升学顾问能力的监护寄宿服务,美国的走读高中其实是非常值得就读的。

  Q8:美国的教会学校的质量怎么样,是否值得上?

  教会学校是美国公立教育之外相当重要的一部分,并且因为教会学校不是如公立学校那样靠纳税人的钱来运营,所以教会学校一般也可以招收国际学生。

  事实上,教会在美国社会中的渗透和影响是如此之深之广,许多广为人知的大学和中学最初的设立的时候都与教会有着密切的关系。

  例如哈佛大学早年就是主要培养牧师的学院。只是随着时间的流逝大部分学校已经世俗化了。时至今日,许多顶尖的私立高中依然保留有明显的宗教传统,例如排名前5的顶尖寄宿高中St Paul’s School。

  今天的美国依然拥有为数众多的教会学校。教会学校的教学质量差异较大,有教育质量很高的学校(如St Mark’s School, Episcopal High School ),也有一些质量比较一般的学校。但他们的共同特征是学校的教职员工都很有爱心,学校的社区感强,纪律严明,并且绝大部分教会学校都要求学生研读宗教课程。

  关于宗教课程,我个人认为很有价值。不深刻理解基督教,就难以深入理解美国历史、美国文化和美国精神。

  无论是关于堕胎、同性恋和干细胞研究等有争议性的问题,都和美国的基督教文化有着深刻的联系。因此花点时间研读宗教课程还是很有意义的。

  而且这些课程本身也能训练学生的阅读和写作能力。因此我个人还是比较建议就读教会学校的。


  本文选自《周立伟_波士顿善恩教育》的新浪博客。


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